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[LUXURY HOMME] 위트가 없으면, 지는 거다

MEN WITH WIT

‘지갑 얇은 남자는 참아도 위트 없는 남자는 참을 수 없다’는 말은 여자들의 괜한 지적이 아니다. 위트가 없으면 사랑에서도, 리더십에서도, 성공에서도 진다. 과학적으로도 입증할 수 있는 엄연한 사실이다. 재기 넘치는 과학자가 들려주는 위트의 실체와 진실, 힘과 메커니즘.

세계가 좁아져 보는 것도, 경험하는 것도 많은 요즘엔 멋진 남자가 참으로 많다.
불가능한 꿈을 꾸는 남자, 옷 잘 입는 남자, 식스 팩이 환상적인 남자, 춤 잘 추는 남자….
하지만 위트 있는 남자는 여전히 드물다. 센스 있게 입고, 말하고, 남을 배려하는 유쾌한 남자야말로 노래방에서 춤추는 장동건보다 매력적인데, 남자들은 오늘도 돈과 정치, 몸과 스포츠에 에너지를 쏟는다.

남자들 중에는 술집에서 우스갯소리로 사람들을 웃게 만드는 능력이 위트라고 생각하는 이도 있지만 위트란 여유와, 지력, 자신감을 모두 갖췄을 때만 구사할 수 있는 최고 난이도의 ‘인격’이다. 마음의 여유가 없으면, 아는 것이 없으면, 어깨가 움츠러들면 자연스럽게 배어나지 않는 것이다. <럭셔리 옴므>의 첫 이슈를 발행하며 남자의 위트를 주제로 삼았다.
누구나 가질 수 없을뿐더러 돈으로도 살 수 없지만, 갖추기만 한다면 그 자체로 보석처럼 반짝일 것이니 남자에게 이보다 더 럭셔리한 자산이 어디 있겠는가!



얼마 전, 버락 오바마 미국 대통령이 백악관 출입 기자단과 만찬을 할 때 나온 얘기다. “클린턴 장관과는 경선 당시에 라이벌이었지만 최근엔 아주 친해졌어요. 그녀가 (신종 플루가 유행하던) 멕시코에 다녀와서는 나를 껴안고 키스를 퍼붓더군요.” 대통령의 이 한마디에 좌중은 뒤집어졌고 기자들의 칼자루에서는 칼끝이 나올 생각을 안 했다. 그날 만찬이 얼마나 부드럽게 진행되었는지는 더 이상 말할 필요도 없다. 경쟁자와 미묘했던 긴장 관계를 이렇게 절묘하게 표현하면서 해소할 수 있는 수준의 대통령을 가진 국민은 얼마나 복 받은 사람들일까!
어느 나라건 유머와 위트는 정치인의 중요한 덕목 중 하나다. 여기서 유머란 단순히 남을 웃기는 언행을, 위트란 단지 웃기는 것을 넘어선 재치와 기발함을 뜻한다. 즉, 위트는 품격 있는 유머인 셈이다. 아무리 유능해도 이른바 ‘괜찮은 유머 감각(good sense of humor)’이나 재치가 없으면 지도자가 되기 힘들 뿐 아니라 설령 된다 하더라도 대중의 사랑을 받긴 어렵다. 유머와 위트가 정치인만의 덕목은 아니다. 직업, 지위, 나이, 성별에 상관없이 다른 이들과 의사소통할 때 의외로 신경이 많이 쓰이는 부분이 바로 유머와 위트에 관한 것이다.

요즘 말로 하면 ‘웃기지 않으면 지는 것’이기 때문이다. 잘난 척하는 얘기처럼 들리겠지만 몇 년전 교수 임용을 위한 공개 강의 테스트 후 나는 ‘됐다’는 확신이 들었다. 당시 근엄하게 앉아 후보자들의 발표에 점수를 매기던 교수님들(지금은 동료가 되었다)을 15분 동안 두 번씩이나 웃겼기 때문이다. 강의의 핵심 내용으로 말이다. 이왕 내 얘길 꺼냈으니 한마디만 더 하겠다. 몇 년 전 초가을 전국이 태풍권에 들었던 어느 날, 나는 리처드 도킨스의 <만들어진 신>을 한국에서 어떻게 이해해야 할지를 놓고 대중 강연을 하기 위해 연단에 올라섰다. 심란한 날씨에도 불구하고 300명이나 되는 청중이 각지에서 몰려와 앉아 있었다. 강연의 오프닝 멘트를 어떻게 할지 고민하다가 이렇게 시작했다. “오늘 도킨스 선생님이 직접 강연을 하는 줄 알고 많이들 오신 것 같은데요, 기다리지 마십쇼. 선생님은 오늘 여기에 안 오십니다. 태풍 때문에 비행기가 못 떴거든요.” 왠지 모를 긴장이 감돌았던 장내가 이 농담으로 순식간에 유쾌해졌다. 흥행 대박에 대한 감사의 표현에 청중들이 웃음으로 화답해준 잊지 못할 순간이었다. 이렇게 시작한 강연이 실패할 확률은 거의 제로에 가깝다(강연자들이 재기 넘치는 오프닝 멘트를 하기 위해 골머리를 앓는 이유가 여기에 있다).

정신이 부자인 자가 진짜 위트를 구사한다
그렇다면 위트에 관한 진실 몇 가지를 함께 생각해보자. 도대체 위트가 사람의 마음을 매료시키는 메커니즘은 무엇인가? 왜 위트가 여성보다 남성에게 더 필요한 덕목인 양 취급되는 것일까? 위트와 권력의 관계는 무엇인가? 우선 위트가 사람들에게 통하는 메커니즘부터 살펴보자. 우리에겐 누구나 예측하는 능력이 있다. 뇌는 이 세상에서 일어나는 온갖 일들에 대한 내적인 모델을 운용하며 이 모델에서 이탈하는 경우를 민감하게 포착한다. 즉, 뇌는 매일 똑같이 일어나는 일들을 예측하는 기계이기에 그로부터 벗어나는 행위가 감지되는 경우에는 특별히 주목을 하게 된다. 위트는 기대를 위반하는 상황을 창조함으로써 주변의 관심을 이끌어낸다. 일국의 대통령이라면 국무장관이 신종 플루가 유행하는 지역에 다녀온 직후라도 아무 거리낌이 없이 악
수를 해야 한다. 이것이 일반인의 기대다. 물론 오바마는 악수, 포옹, 키스까지 했다. 하지만 그는 여기서 통상적인 대통령의 공치사를 넘어선 농담을 던짐으로써 자신과 힐러리의 긴장 관계를 유쾌하게 이완시켰고, 좌중을 무장해제시켰다. 대통령답지 않은 참신한 언행을 보여준 위트다. 똑같은 것에 싫증을 느끼고 참신한 것에 끌리는 마음을 ‘네오필리아neophilia’라고 부른다. 그런데 이 네오필리아가 인간의 전유물은 아니다. 동물의 세계에서도 새로움과 창의성은 관심과 선망의 대상이다. 잘 알려져 있듯이, 암컷 새는 다른 수컷 새들이 부르지 않는 새로운 노래를 할 수 있는 수컷을 더 선호한다. 새로움은 일종의 품질 보증이기 때문이다.

동일한 논리로 위트는 여유로움, 창의성 그리고 사회성의 징표다. 생존의 문제에서 벗어나지 못한 상황에서는 위트가 나오기 힘들다. 물질적 풍요는 차치하더라도 정신적 여유는 있어야 가능한 속성이다. 또한 위트는 남들이 예측하지 못하는 참신한 언행이기에 창의성이 필요하다. 하지만 방향이 없는 창의성은 아니다. 창의적이되 주변 사람이 공감할 수 있어야 한다. 그렇지 않으면 그저 ‘엉뚱한 행동’으로 치부되고 만다.
위트가 넘치는 사람은 주변 사람들의 생각과 정서를 정확히 읽을 수 있어야 한다. 이게 바로 위트의 사회성이다. 그래서 위트가 있는 사람은 소통에 실패하는 법이 없다. 하지만 위트는 생존보다는 번식에 필수적인 덕목이다. 수컷 공작이 짝짓기를 위해 길고 화려한 깃털을 쫙 편 모습을 본 일이 있는가? 그런 깃털을 펄럭이며 하늘을 날아다닌다면 틀림없이 금세 맹금류의 밥이 되고 말 것이다. 즉, 화려하고 버거운 깃털은 생존과 효율성의 관점에서 보자면 쓸데없거나 심지어 해가 되는 형질이다. 하지만 암컷 공작이 그 럭셔리한 꼬리를 가진 수컷을 좋아한다면 얘기가 달라진다. 실제로 암컷은 짝짓기 상대로 그런 수컷을 더 선호한다. 왜 그럴까?

수컷의 화려한 깃털은 일종의 KS 마크다. 그리고 짝짓기 시기에 암컷은 품질 검사관이 된다. 말하자면 수컷은 깃털을 통해 “나는 좋은 유전자를 갖고 있는 뛰어난 놈이니 날 선택해야 손해 보지 않을 것이오”라고 선전하고 있는 셈이다. 그런데 이 선전은 과대 광고나 거짓 광고와는 거리가 멀다. 생물학자들은 기생충의 공격을 이겨낼 수 있는 좋은 발생적 특성을 지녀야만 그런 럭셔리한 꼬리를 가질 수 있다는 사실을 발견했다.
이런 맥락에서 우리의 위트는 수컷 공작의 화려한 깃털이다. 위트에 성별이 있다는 얘기다. 실제로 결혼 적령기의 여성은 남성에 비해 배우자의 유머 감각을 더 중요한 항목으로 간주한다. 그러니 “못생긴 남자랑은 살아도 유머 감각 없는 남자랑은 못 산다”라고 말하는 것이다(하지만 남성은 여성에 비해 배우자의 외모를 더 중시한다). 이렇게 본다면 위트는 수컷 공작의 깃털처럼 성 선택sexual selection의 산물이다. 다윈은 생존 경쟁과 관련해서는 자연 선택 메커니즘을 제시했지만 짝짓기에 관해서는 성 선택 메커니즘(이성 짝을 차지하려는 동성 간의 치열한 경쟁)으로 설명하려 했다. TV를 틀거나 술집에 가서 어떤 유머와 위트가 생산되고 소비되는지를 면밀히 관찰해보라. 웃기려는 쪽은 주로 남성이고 웃어주는 쪽은 주로 여성이다. 이것이 바로 위트가 성 선택의 산물이라는 증거다.

이 사실을 알았는지, 위트와 유머 감각이 떨어지는 남성들이 요즘 자구책을 마련하기 시작했다. 대표적인 게 농담 외우기. 노력이 가상하긴 하지만 어쨌든 A급과는 간극이 있다. 촌철살인의 특 A급 유머와 위트는 이른바
애드리브 능력에서 오기 때문이다. 물론 싸구려 애드리브를 날림으로써 생각의 빈곤을 과시하는 행위도 A급과는 거리가 멀다. 남자의 위트에 관한 마지막 한마디. 인간의 언어를 이해하지 못하는 외계인이 관찰만으로 인간 집단의 우두머리를 가려낼 수 있는 방법은 무엇일까? 의외로 간단하다. 누구의 말에 가장 많이 웃는지만 보면 된다. 위트가 권력과 모종의 관계가 있다는 말이다. 남들이 하면 썰렁한 농담인데도 대통령이 하면 품격 있는 위트처럼 포장되지 않는가? 지위가 높은 사람들의 언행에 더 민감하게 반응해주는 것은 일종의 오버 액션이며 아부다. 왜냐하면 그만큼 창의적이고 사회성이 풍부해 우리를 유쾌하게 만드는 멋진 리더라는 신호를 보내는 것이기 때문이다. 그러니 CEO여, 직원들이 웃는다고 방심하지 마시라. 그들은 당신이 무슨 말을 하든 웃을 준비가 되어 있는 사람들이니까. 친구와 상사를 유쾌하게 만들 수 있어야 진짜 위트 있는 남자다.

* 위트의 과학에 관해 들려준 장대익 교수는 공부도 재미있는 소재만 골라서 했다. 인간 본성을 화두로 서울대 행동생태연구실에서 ‘인간 팀’을 이끄는가 하면 영국 런던 정경대학과 과학철학센터에서 생물철학과 진화심리학을 공부했다. 일본 교토 대학 영장류 연구소에서는 침팬지의 인지와 행동을 연구했고, 미국 터프츠 대학 인지연구소에서는 ‘마음의 구조와 진화’에 천착했다. 지난해 재기발랄한 형식과 참신한 콘텐츠로 주목받은 책 <다윈의 식탁>이 그의 작품이다. 실제로도 위트 넘치는 이 과학자는 “끝없이 변이를 시도하는 생물체가 살아남는 데 생존을 위해 꼭 갖춰야 할 필수 요건은 위트다”라고 말한다.

디자인하우스 [LUXURY 2009년 10월호] ⓒdesign.co.kr, ⓒdesignhouse.co.kr 무단 전재 및 재배포 금지
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